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揭秘谷歌最有影響力的幕后人物:首席法律官沃克

閱讀:201 次 作者: 來源:騰訊網 發布日期:2019-11-09 17:52:57
基本介紹:

  據外媒報道,作為世界上最大的搜索巨頭,谷歌同樣面臨著各種各樣有爭議的問題,比如在歐美的反壟斷之爭、數據隱私和人工智能倫理之爭、員工面臨的性騷擾投訴以及合同工待遇之爭等,所有這些議題都與谷歌法律團隊負責人肯特·沃克(Kent Walker)相關。盡管他不太為外部所知,但卻是谷歌內部公認的、最有影響力的幕后人物。

  圖:谷歌首席法律官肯特·沃克(Kent Walker)出席美國參議院情報委員會關于社交媒體對2016年美國大選影響的聽證會

  雖然谷歌已經感受到來自美國監管機構的審查壓力,但它卻并未放緩收購行動。不久前,這家搜索巨頭宣布斥資21億美元收購陷入困境的健身設備制造商Fitbit,這是谷歌在過去幾個月里進行的第二筆數十億美元收購案,盡管政府官員一再批評大型科技公司正通過收購初創公司來扼殺競爭。

  領導國會對科技行業反壟斷問題調查的民主黨籍眾議員戴維·西西林(David Cicilline)在一份聲明中表示:“在這個時候嘗試進行這筆交易,Alphabet旗下谷歌是在發出信號:盡管其收到了巨大的審查壓力,但其將繼續調整和擴大自己的權力。”

  熟悉谷歌情況的人士表示,繼續收購Fitbit的決定,反映出該公司一位關鍵領導人的意志痕跡,即谷歌首席法律官肯特·沃克(Kent Walker)。通常情況下,公司律師不會像年輕的科技公司創始人那樣激發公眾的興趣。但在過去的四年里,沃克已悄然成為谷歌最有影響力的人物之一。與此同時,這也使他成為硅谷最重要的參與者之一,因為這個行業正進入前所未有的政治危機時刻。

  社交網絡巨頭Facebook去年的大部分時間都在努力向持懷疑態度的公眾解釋自己的政策,而谷歌則不同,它低調行事,并照常運營。今年9月,當來自美國48個州的總檢察長宣布對谷歌展開反壟斷調查時,沃克所在的部門沒有向員工發送電子郵件解釋情況。游說公司富蘭克林廣場集團(Franklin Square Group)的馬特·塔尼利安(Matt Tanielian)說:“你需要認真對待調查,但不要反應過度,沃克這樣的人能夠應付。”

  然而,與沃克相識多年的喬治敦大學技術法律與政策法律研究所研究員吉吉·索恩(Gigi Sohn)表示,谷歌歷史上第一次不乏政敵,但它似乎不愿與他們打交道。她說:“谷歌已經習慣了獲勝,所以不一定會全力以赴。人們沒有意識到他們生活的時代已經不同,現在不是10年前、五年前甚至兩年前了。”

  索恩稱沃克為“律師的律師”,現年58歲的沃克在進入哈佛大學和斯坦福大學法學院之前,在一系列的軍事基地度過了自己的童年。在2006年加入谷歌之前,他曾在eBay、網景以及美國在線(AOL)任職。最初,谷歌初建的法律部門被版權和隱私方面的法律挑戰所困擾。但在沃克任職的幾年后,該公司開始面臨反壟斷調查的首次挑戰。

  沃克沒有反壟斷方面的專業知識,他也沒有監督谷歌2013年與美國監管機構就競爭問題達成的和解。但他有足夠的機會來學習這方面的經驗。曾于2005年至2018年擔任谷歌董事會成員的雪莉·蒂爾曼(Shirley Tilghman)稱:“坦率地說,沃克是隨著公司一起成長起來的。”

  沃克現在已經成為硅谷頂級律師圈子里的重要人物,他的門生已經開始領導Twitter、Pinterest、Dropbox以及其他硅谷公司的法律團隊,還有許多人加入了奧巴馬政府。在很多方面,沃克也是一位典型的谷歌高管。幾個朋友和前同事把他描述成一個求知若渴的博學者,一個事必躬親的管理者,一個狂熱的科幻迷。

  朋友們說,沃克有個好名聲,他在談話中會用數據來支持自己的觀點,而且他認為“深思熟慮”這個詞是最高的贊美。在谷歌政策部門工作了12年的亞當·柯瓦希維奇(Adam Kovacevich)表示:“沃克十分有遠見,他始終提醒大家要認真對待谷歌的批評者。”

  當谷歌在2015年重組并創建母公司Alphabet時,沃克的權限也隨之擴大。當時谷歌聯合創始人和長期擔任其法律主管的大衛·德拉蒙德(David Drummond)退出了公司的日常運營。同年,谷歌政策主管雷切爾·惠斯通(Rachel Whetstone)轉投Uber,沃克接手了政策團隊。去年夏天,他成為谷歌的首席法律官和全球事務主管,負責監管公司政策、網絡安全和慈善事業。

  現在,谷歌幾乎每個有爭議的問題最終都會著落在沃克身上,比如歐洲的反壟斷之爭、有關數字數據隱私和人工智能倫理的爭論、與谷歌員工在性騷擾和合同工問題上的對峙等。沃克還在維護與政府關系方面發揮了關鍵作用,而這一任務通常是首席執行官的責任。

  當然,并非每家公司都都會賦予其首席律師如此大的權力。英特爾前總法律顧問道格·梅拉米德(Doug Melamed)說:“對谷歌來說,這是個非常龐大的投資組合。事實上,他的成功也證明了谷歌董事會和其他高管的先見之明。然而,也有緊張的跡象。法律和政策部門的人員流失已經夠糟糕的了,以至于一位前谷歌高管稱沃克是‘唯一剩下的人’。”

  為了管理全球事務,沃克聘請了前奧巴馬政府駐華盛頓官員卡洛琳·阿特金森(Caroline Atkinson),但她只工作了不到兩年。沃克又花了一年時間尋找接替者,直到去年6月才聘用前布什政府官員卡蘭·巴蒂亞(Karan Bhatia)。今年春天,沃克向他的朋友梅拉米德吐露了自己的感受,覺得“有點兒勢單力孤”。

  沃克近年來也成為許多現任和前任員工的譴責目標,他們認為谷歌犧牲了自己的理想主義文化,轉而追求傳統的商業主義。前雇員描述了公司的法律和政策部門曾經如何就敏感話題展開激烈的辯論,但他們說,隨著沃克鞏固了權力,這種反復辯論逐漸消失了。谷歌前研究員梅雷迪思·惠特克(Meredith Whittaker)已成為該公司的知名批評者。她認為,這一點尤為重要,因為谷歌的政策會對公司外部產生巨大影響。

  惠特克指出:“沃克的存在是為了保護公司免于承擔責任,但這也意味著谷歌不需要對員工和公眾負責。這樣一來,他對我們所有人都造成了極大的傷害,包括那些使用谷歌服務的人以及在谷歌工作的人。”

  自從谷歌被曝參與美國國防部Project Maven項目以來,管理層和焦躁不安的員工之間的信任不斷惡化。在Project Maven項目中,國防部使用計算機視覺軟件來分析無人機圖像。谷歌去年表示,將停止參與該項目,這在華盛頓引發了一輪相互指責。據批評他的人說,沃克表現出了一種傾向,想要阻止那種導致谷歌退出該項目的激進行為。幾名現任員工抱怨說,他們認為沃克想要壓制政治言論的意圖是為了安撫保守派批評人士,他們指責谷歌對他們存有偏見。

  沃克的默默無聞可能削弱了他在公司之外的影響力。谷歌前首席執行官兼執行董事長埃里克·施密特(Eric Schmidt)在任職期間基本上就是谷歌的代言人。施密特于2017年離職,而他的繼任者桑達爾·皮查伊(Sundar Pichai)則行事低調。沃克現在參加了許多施密特參加過的高層會議,但他沒有首席執行官的身份。

  當沃克去年夏天計劃在國會就俄羅斯干涉美國選舉的聽證會上作證時,參議院要求谷歌派皮查伊出席。然而,谷歌根本沒人出席,國會工作人員故意在皮查伊應該就坐的地方安排了一張空椅子。工作人員在私下討論時表示,與其他科技巨頭的工作人員相比,沃克更不愿與議員溝通。索恩說:“對于Facebook,你想說什么就說什么,至少他們會表示出歉意。而在谷歌,他們沒有承認任何錯誤。而這本身可能就是個錯誤。”


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